El Imperio bizantino montó la ola de garage-pop de los años 60 directamente en la oscuridad

El Imperio bizantino hizo pop de guitarra con deliciosas armonías vocales, un estilo que se hizo muy popular en la década de 1960 gracias a los Beach Boys, los Mamas & the Papas y el Left Banke, pero nunca llegaron tan lejos como lanzar un álbum, y mucho menos atrayendo al público que se merecían.

La historia de la banda comienza en agosto de 1965 en la Universidad de Michigan en Ann Arbor. Unos días después de que comenzara la escuela, el bajista Bruce Kerr y el guitarrista Chris Rose estaban armonizando en el salón de piano de su dormitorio. Cuando Rose reclutó a su compañero de cuarto, Steve Hearn, un nativo de Glencoe, Illinois, que podía cantar plomo y tocar la guitarra rítmica, los tres compositores principales del grupo estaban reunidos. Agregaron al baterista Jerry Daller desde el otro lado de la sala, quien tenía su equipo enviado desde su casa en Detroit, y Kerr hizo que su familia le enviara su amplificador desde Waukesha, Wisconsin. Como Kerr dijo al sitio de fans Garage Hangover en 2009, «Estas son llamadas que los padres no quieren recibir tres días después de un año, como se puede imaginar».

Los cuatro colocaron un anuncio para un tecladista y encontraron a Bauchman Tom, un jugador chino estadounidense de Farfisa de Akron, Ohio. «Resultó ser muy bueno, tocó rock, clásico y jazz», dijo Kerr. Rose coincidió: «Era, con mucho, el mejor músico del grupo».

Rose nombró a la banda los Cinco Bucks, e hicieron tarjetas de visita imitando (lo adivinaste) billetes de $5. Empezaron a tocar fiestas de fraternidad, mezclando canciones de los Beatles y otros éxitos del día con sus primeros intentos de canciones originales. Toda la banda se mudó a Chicago al final del año escolar en la primavera de 1966, con la intención de pasar el verano tocando por la ciudad: las familias de Rose y Hearn vivían en Chicagoland, así que no fue el gran salto que pudo haber sido. El padre de la novia de Hearn era el magnate inmobiliario de Windy City Jerry Wexler (no el gran tipo de Atlantic Records, sino el hermano del famoso cineasta Haskell Wexler), y ayudó a los Five Bucks a conseguir una audición con el sello Afton.

Afton lanzó dos canciones originales de Five Bucks, ambas de Kerr, Hearn, y Rose, en el sencillo debut de la banda en 1966: el rockero de garaje «No Use in Trying» y la balada «Now You’re Gone» (mal impresa como «Now You’re Mine», un sentimiento muy diferente, en la primera pulsación del 45). El riff propulsivo en «No Use in Trying» recuerda a los Yardbirds» «Para tu amor» (o tal vez el Who’s «No puedo explicar» y Tom muestra sus habilidades con un solo de órgano asesino. La etiqueta optó por empujar la balada en su lugar, sin embargo, y a pesar de algunos airplay en WLS el sencillo hundido.

Afortunadamente, un amigo de los Cinco Bucks llamado Harlan Goodman trabajó para la Agencia William Morris, y les consiguió un montón de espectáculos de alto perfil, incluyendo dos conciertos que se abren para y luego tocando como la banda de acompañamiento para el legendario «Runaway» Shannon. A finales de 1966 grabaron su segundo sencillo, esta vez para Omnibus Records: «I’ll Walk Alone» b/w «So Wrong», dos originales más también de Kerr, Hearn y Rose (aunque el centro de operaciones los llamó «los Cinco Bucs»).

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